Attenzione ai proprietari di gatti: l'influenza dei cani si è diffusa tra i gatti

Il 28 giugno 1914, un nazionalista jugoslavo assassinò l'arciduca Francesco Ferdinando d'Austria a Sarajevo. Quell'evento ha innescato un conflitto di proporzioni prima inimmaginabili. Durante i quattro anni successivi, le azioni militari nella prima guerra mondiale hanno causato la morte di circa 8,2 milioni di combattenti e 2,2 milioni di civili. Era una guerra così terribile che fu chiamata 'la guerra per porre fine a tutte le guerre', sebbene il suo risultato finale fu poco più che preparare il terreno per una guerra ancora più grande un paio di decenni dopo.


Coloro che sanno qualcosa sulla prima guerra mondiale potrebbero essere stati colti di sorpresa dal bilancio delle vittime elencato nel paragrafo precedente. Non erano morti molti più di 11 milioni di persone nella guerra, o almeno durante essa? In effetti, molti l'avevano fatto.

Nel 1918, un altro evento mondiale, incredibilmente, causò molti più morti della guerra (sebbene le condizioni della guerra contribuissero sicuramente alle vittime). Un ceppo di influenza insolitamente mortale, comunemente chiamato influenza spagnola e conosciuto più formalmente come H1N1, iniziò a diffondersi in tutto il mondo. Quando la pandemia finì, tutti i luoghi della Terra tranne l'isola di Marajó, alla foce dell'Amazzonia, erano stati colpiti. Il bilancio delle vittime è stato stimato tra i 50 ei 100 milioni di persone. Alcuni credono che più soldati siano morti nelle trincee per influenza che per proiettili. È dettagliato in un libro del 2005 chiamatoLa grande influenza.


L'influenza è una cosa seria. Sebbene in genere causi solo sofferenze e disagi temporanei a persone giovani e sane, il potenziale per un'altra grave pandemia è una delle principali cause di preoccupazione per le autorità sanitarie pubbliche.

Quindi cosa ha a che fare con i gatti? L'influenza è una malattia zoonotica. Ciò significa che può colpire sia gli animali che le persone. Gli uccelli e i maiali sono comunemente infettati dal virus. E il virus muta frequentemente, il che significa che emergono costantemente nuovi ceppi. (In effetti, gli scienziati teorizzano che la pandemia del 1918 sia iniziata quando l'influenza ospitata negli uccelli è mutata nei suini in un ceppo che potrebbe diffondersi tra le persone.)


Nonostante la propensione dell'influenza a saltare le specie, storicamente non è stato un gran problema per i gatti. Nel 2003-2004 grandi felini e gatti domestici sono stati ammalati e in alcuni casi uccisi dall'influenza aviaria H5N1. Tuttavia, questi casi sembravano essere il risultato del contatto diretto con gli uccelli. I gatti sembravano in grado di contrarsi, ma non sembravano diffondere la malattia.



Sfortunatamente, un recente comunicato stampa dell'American Veterinary Medical Association indica che l'influenza potrebbe emergere come una minaccia più grave per i felini. L'influenza canina è in grado di diffondersi ai gatti.


In effetti, l'influenza non era nota per essere un grande rischio per gli animali domestici fino agli anni 2000. Poco dopo la fine del secolo, una versione equina dell'influenza si diffuse ai cani in Florida, portando a una significativa epidemia canina. Negli ultimi anni, un altro focolaio canino si è verificato principalmente negli Stati Uniti del Midwest. Questo focolaio più recente sembra essere stato importato dall'Asia quando i cani sono stati spostati dalla Corea negli Stati Uniti.


Il comunicato stampa parla della nausea di quattro gatti in un rifugio nell'Indiana. I cani nel rifugio erano stati ammalati dall'influenza e poi si è diffusa tra i gatti. Fondamentalmente e sfortunatamente, ha fatto molto di più che diffondersi ai gatti. Si è diffuso tra loro. L'analisi della situazione ha indicato che i gatti stavano diffondendo il virus e diffondendolo ad altri nella struttura.

I gatti ammalati di influenza hanno sviluppato sintomi che includevano 'naso che cola, congestione, malessere, eccessiva salivazione e comportamento da schiaffo'. Fortunatamente non ci sono state segnalazioni di morti.


In questo momento, l'epidemia e le minacce che pone sembrano essere limitate. Questo ceppo di influenza non è particolarmente virulento e inoltre non sembra diffondersi in modo molto efficace.


Tuttavia, per me è un ricordo agghiacciante della minaccia incombente dei virus influenzali. E questo solleva una grande paura nella mia mente: cosa succederebbe se fosse emerso un ceppo influenzale virulento e altamente contagioso che potrebbe ammalare non solo cani e gatti, ma anche le persone?

Un simile scenario potrebbe portare a un grave disastro. Ci sarebbe stato un momento all'inizio di un simile scenario in cui nessuno si sarebbe reso conto di cosa stava succedendo. Gli animali ammalati dal virus sarebbero stati portati negli uffici veterinari, dove i veterinari potrebbero presumere che un insetto specifico della specie stesse causando malattie respiratorie. Il personale veterinario verrebbe infettato e, a sua volta, infetterebbe altri pazienti e clienti. Ciò potrebbe provocare un'enorme pandemia e una crisi nella medicina veterinaria che potrebbe comportare la chiusura temporanea di molti degli uffici veterinari nel mondo, proprio nel momento in cui sarebbero più necessari.

Sebbene tali scenari siano agghiaccianti da immaginare, sono felice di segnalare che è improbabile che la pandemia del 1918 si ripeta nei gatti, nei cani e negli esseri umani. I progressi della medicina e in particolare dei vaccini ridurrebbero probabilmente la letalità e la trasmissione della malattia. Inoltre, il mondo attualmente non ha milioni di giovani stressati, congelati e malnutriti che si infestano nelle trincee come anatre sedute perché il virus uccida, come ha fatto nella prima guerra mondiale.

Spero che la scienza medica si evolverà più rapidamente dell'influenza. Ma per ora, il rischio rappresentato dal virus quasi onnipresente è reale.